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为虚拟IP形象赋予生命的科技公司:专访世优科技CEO纪智辉

来源:913VR
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上周我拜访了世优(北京)科技有限公司,采访了公司创始人及CEO纪智辉。这家公司的业务与VR/AR相关,但又不是单纯的头显、内容或交互产品,而是专注于快速动画技术的研究与应用。自创立以来,世优科技以自研核心技术为基础,形成了以快速动画技术为核心、针对不同细分市场的软硬件产品及解决方案。我们都知道,VR/AR产业的发展与其内容生产有着密切的关系,无论是VR游戏还是VR视频,优秀内容的生产都需要漫长的制作过程,这也成为了制约VR/AR产业快速发展的一个痛点。正因为如此,当了解到世优科技在国内首创的快速动画技术时,我颇有种眼前一亮的感觉。
创立公司的契机是《阿凡达》
纪智辉告诉我,世优科技成立于2012年,而公司核心技术团队早在2004年就成立了一家实验室,专门研究各种前沿技术。团队之所以选择快速动画技术这个方向,其契机是因为当年席卷全球票房的CG科幻大片《阿凡达》。“那个时候我们就发现,未来消费者对娱乐性动画内容的需求会很大。未来的娱乐内容只是实拍肯定是不够的,必然会有大量的虚拟角色参与其中,而以前的动画制作都是通过人工一点一点制作的,这样就导致动画制作成本非常之高。我们梳理了以前在实验室所做过的研究成果,发现正好有一些技术可以结合动作捕捉来实现动画的快速生成,于是我们就正式成立了公司专门从事这块业务。”
在确定公司业务及其目标后,世优的团队就开始了紧锣密鼓的技术研发,这其中自然也趟了不少的坑。“凭借之前的一些技术积累,首先我们实现了脸部表情的捕捉。你现在在iPhone X上看到的动画表情功能,我们早在2012年就已经做到了。之后我们开始测试全身动作捕捉的实时驱动,我们购买了全球在这方面做得最好的公司的动捕服(当时还没有手指的动作捕捉和摄像机跟踪),光这一套动捕服就七八十万,如果再加上其他厂商的数据手套和表情头盔,一个完整套装超过了一百多万,而当时捕捉手指的手套不仅效果差还不容易买到。”经过多年的研究与探索,现在世优的团队已经开发出一整套(表情、全身肢体、手指、摄像机等)拥有自主知识产权的动捕系统,这套动捕系统也成为了团队之后推出的快速动画技术方案的一个前提条件。
解决行业痛点的快速动画技术方案
当我们在电影院看到《阿凡达》这种顶级CG大片时,一般都很难想象这样的大制作背后所依托的仍然是类似于劳动密集型的工作。传统的二维动画制作需要大量画师手工逐帧绘制,工作量巨大而且成本极高。随着技术的进步,目前的三维动画可以通过动捕技术来提高制作效率:现行通用的做法是演员穿上动捕服录制骨骼动作数据,然后数据输入计算机系统进行运算,数据经过人工处理后导入专业三维制作软件(如Maya)之中与已经制作好的三维模型对应起来,中间有不合适的地方仍需人工调整,最后再进行渲染。相对于传统的手绘方式,目前结合动捕的三维动画的制作周期、费用和人力有了明显提升,但面对高速发展的互联网市场需求还远不能被满足,这一问题也成为动画行业的一大普遍痛点。
针对这种情况,世优科技自研了一套国内首创、国际领先的实时&快速动画制作技术,这套技术配备之前介绍过的世优全套的动捕系统,将动画制作的环节大大压缩。“我们将传统的手绘替代为实时的全身动捕同步数据录制以及后期插件数据自动精修。以Maya为例,通过我们自研的一键绑定插件(MocapRig),用户可以轻松的在Maya中将动画角色模型与负责动捕的演员进行点对点绑定,并自动把动捕数据转换成Maya控制器,我们的插件还带有IKFK无缝切换、Euler数据修复等功能,为动画数据的后处理带来极大帮助。现场演员的数据信号(包括镜头、身体、手指、表情动画)可以接入监视器,伴随着演员的表演,动画导演可以通过监视器即时预览经过实时渲染后的动画效果。我们可以将实时渲染的动画进行直播,也支持动画的录制回放及二次精修再渲染,能够快速对动画进行修改和调整,真正做到了动画的所见即所得。”
在介绍的时候,纪智辉更愿意把自家的方案比喻成一个“HUB”(网络集线器),也就是说世优的方案可以接入目前市面上不同主流厂商的动捕设备。“现在我们也有自研的动捕服、头盔和手套,这些产品都在准备量产,但我们并不把自己定位为一家动捕设备的供应商,我们做的是一个完整的实时&快速动画生成体系,而动捕只是这个体系的一部分。一方面,我们有自己的动捕设备;另一方面,我们对于市场上所有的动捕设备做了大量研究,我们了解各家的性能、特点和适合的应用场景,因为没有一款动捕设备可以适用于所有的应用场景,所以我们会根据客户的不同需求和应用场景来推荐不同的产品,提供一个性价比最高的解决方案。因此,世优跟其他动捕设备提供商并不是竞争关系,而是合作关系,我认为这算是世优从事快速动画业务的一个优势。”
行业应用:广电、互联网、IP形象“复活”
谈到客户,纪智辉表示,世优在2016年与广电行业的知名服务商捷成世纪达成了战略投资与合作关系,并成功开拓了不少电视台的客户。以往电视台并不具备将虚拟角色加入电视节目的条件,一来制作成本非常高,二来制作时间也来不及,之后借助世优的方案,一些电视台已经在节目中开设了虚拟主持人,并在直播中使用了虚拟形象。2016年央视春晚使用的虚拟形象,以及世界杯期间CCTV5在节目中使用的虚拟球员,其背后的技术方案都来自世优。
2017年,在广电市场继续稳健耕耘的情况下,世优开始扩展互联网行业的客户,其快速动画技术已经开始应用在直播、短视频和网络综艺节目之中。“与我们在广电行业的打法一致,我们在互联网行业也是先拿下一些地标性的客户和项目,然后再逐级渗透。我们在电商领域和阿里、京东和苏宁都建立了合作关系,他们的企业形象IP,比如说天猫的小猫、京东的小狗和苏宁的小狮子,原来都只是静止的卡通形象,通过我们的技术,我们让他们复活了起来。还有目前大热的游戏领域,我们在今年腾讯《王者荣耀》赛事KPL的直播节目上也将一些游戏角色进行了复活。”纪智辉告诉我,他个人对于让IP形象“复活”这种说法并不是很满意,团队也非常希望之后能找到更为贴切的说法。
对于即将到来的2018年,纪智辉表示,团队打算在互联网行业开拓更多的领域,其中自然也包括和VR、AR以及AI的结合。“其实不管是VR/AR还是AI,都离不开内容及动画角色,而我们做的就是实时&快速动画的制作工具和引擎。我认为,目前VR/AR受到硬件技术的限制,视觉呈现和画面渲染能力还不够,距离真正的沉浸式体验的品质还有些欠缺,所以我们现在更多的还是用快速动画技术引擎帮助VR/AR动画视频、游戏过场动画等内容的制作。AI在未来一定会无处不在,那么它对于不同用户的形象也会不同,包括我们每个人都会有一个或几个网络上的化身,我们不会做AI,但是我们会做AI形象的模型和动作库。”最后,纪智辉告诉我,他对于世优未来的愿景是一家能为任意虚拟角色“复活”的技术服务提供商。
毫无疑问,世优科技的技术和产品是非常出色的,不然也不会获得如此之多的知名企事业单位的青睐,从这个角度来说,这家技术公司带给我一种“隐形冠军”的感觉。同时,世优科技的技术又与虚拟形象的内容创作有着直接的联系,在我看来,这恰恰是一个技术与艺术的交汇口,这也是我会长期关注这家公司的一个重要原因。没准在未来的某一个时刻,当你看到那些活灵活现、栩栩如生的虚拟形象在与你互动时,你也会想到这家赋予了这些形象生命的科技公司。

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【发布者: 丹哥说VR】